Emotiv EPOC, o como controlar la PC con la mente.

Atari
La consola Atari 2600.

Hace 20 y tantos años atrás cuando todavía era un niño, en una época en la que ni internet, ni consolas, ni nada por el estilo había llegado al país, en la casa de uno de mis mejores amigos conocí al mítico Atari. El Atari fué una de las primeras consolas de juegos en establecerse como tal en el mundo. Y crean ciegamente cuando les digo que, poder pasar las tardes jugando con el, era solo para algunos pocos pudientes y privilegiados. Conectar el Atari a la tele y pasarse las tardes jugando al Pong o al Space Invaders era lo mas cerca de la tecnología que se podía estar. En esa época, me acuerdo que dejabas de jugar solo por dos razones: O venia mamá, te apagaba todo con la excusa de que “eso les quema la vista, salgan a jugar al patio que el dia está hermoso” o terminabas literalmente con las manos acalambradas de sostener el joystick del Atari y de mover esa palanca bastante incómoda y fea que definía a la perfección lo anti-user-friendly, incluso mucho antes de que exista lo user-friendly.

Una de las consecuencias de vivir en un hermoso país del tercer mundo, es que la tecnología siempre llega unos años tarde. Las Atari fueron las primeras pero fueron muy pocas. A la hora de masificarse las consolas, le tocó el minuto de fama no tanto al Nintendo NES, sino a sus muchos genericos clones, conocidos infamemente como “los familys” (por aquello del Family Computer, nombre del NES en Japón). Por esta razón, la mayoría de los “gamers” de la época tuvieron como su primer amor a este señor:

Family_game
“Vamos a tu casa a jugar al Family ???” se convirtió en todo un clásico.

Acá ya se nota la grosera evolución de los mal llamados joysticks (los de la foto se llaman gamepads), ya se deben tomar con ambas manos y son infinitamente mas cómodos que el clásico joystick del Atari, y ya se definen cosas como el cursor de 8 direcciones, los botones Select y Start y los archiconocidos A y B. (con estos gamepads solo se te acalambraban los dedos, no toda la mano).

Y asi, si seguimos en el tiempo la evolución de los controles para juegos, pasando por teclado y mouse, gamepads de Playstation, de Sega, de Xbox, de Nintendo Wii, etc. todos tratan de hacer que la experiencia del usuario sea lo mas cómoda y efectiva posible. Es decir, los fabricantes saben que te vas a pasar horas delante de la tele o la PC, por lo que los controles tienen que ser lo mas agradables y cómodos posible para que la experiencia de juego sea cada vez mejor.

Ya les comenté que un primer gran paso en evolucionar los controles se dió con los del NES los de Nintendo. Otro gran paso en esta evolución lo dieron en Sony, cuando crearon el DualShock para la Playsatation y le agregaron entre otras cosas vibración, evolución no tanto técnica sino en términos de experiencia de juego (pregunten a alguien que  le gusta tomar las curvas mordiendo pianitos en los juegos de carreras). Otro gran paso “evolutivo” fué con la Nintendo Wii, ya que permite controlar el juego con movimientos libres en el aire, minimizando el contacto físico con la consola. El Kinect para Xbox agrega “otro nivel” de experiencia de usuario, ya que esta vez no es necesario tocar el equipo para controlarlo. El controlador, el joystick, la interfase Usuario-Consola ya no es física, sino que el aparato interpreta tus movimientos y los transforma en comandos para el personaje del juego. Desde el joystick de Atari hasta el de la Nintendo Wii, todas pueden llamarse intefaces mano-computadora, ya que los movimentos que de una forma u otra hacemos con las manos, terminan comandando a los protagonistas de los juegos. En el caso de Kinect, la interfase sigue siendo un aparatito al que no le apretamos botones, simplemente nos “mira” e interpreta esos movimientos, y se los pasa a la consola. Pero siempre tenemos que movernos para que funcione.

Evolución vs. Revolución

Por allá por el 2003, se juntaron en Australia un par de emprendedores, un par de científicos y unos fabricantes de chips, y crearon lo que puede llegar a revolucionar el futuro de los controladores para juegos:  El Emotiv EPOC. Este es una interface Cerebro-Computadora (BCI por sus siglas en inglés) que permite al usuario controlar una computadora pura y exclusivamente con el pensamiento, sin la necesidad de mover un solo músculo. Ya existían estos dispositivos en diversos laboratorios de universidades que se dedican a experimentar con el control mental, etc. También había en el mercado algunas interfaces cerebro-computadora comerciales, pero eran de pocos canales, poco accesibles, y muy caras. No eran lo que se dice orientadas al consumidor.

emotiv_epoc
Un niño usando el Emotiv EPOC.

Pero que es y como funciona tan magnífico aparato?

El EPOC es un casco multicanal, parecido a unos auriculares, que tiene 7 pares de sensores, una pequeña batería incorporada, un transmisor, y al que le han agregado un giroscopio. Es muy liviano, está construido en plástico resistente y flexible. Es cómodo de usar, y muy fácil de instalar. Este aparato mediante los sensores captura las ondas cerebrales del usuario. Estas ondas, luego de ser interpretadas por el software correspondiente, le dicen al sistema que es lo que el usuario quiere hacer. En otras palabras, pensamos en “arriba” y el personaje virtual se levanta. Pensamos en movernos a la izquierda, y nuestro protagonista del juego se desplaza hacia esa direccion. Todo ocurre solo con pensarlo, no hay que mover ni un dedo: controlamos la PC con nuestra mente!

Una paciente con un aparato de EEG médico.
Una paciente con un aparato de EEG médico tradicional.

En realidad, el EPOC es un aparato de electroencefalografía (EEG), como el que han usado los neurólogos desde hace años para medir las corrientes eléctricas que nuestro cerebro produce, simplificado y concebido para ser llevado al consumidor final. A diferencia de los aparatos médicos, el EPOC es inalámbrico y se comunica con un dongle USB conectado a cualquier PC, por lo que el usuario no utiliza ningún tipo de cables y permite total movilidad mientras se usa.

Además de simplificar el aparato en si, la gente de Emotiv simplificó lo que es la interpretación de las muchas señales que el aparato detecta. Esto significa que el usuario no va a ver nada de esto, solamente ve las acciones asociables a diferentes teclas, por lo que el uso de las señales cerebrales y su interpretación están ocultos al usuario, restando gran porcentaje de la complejidad que por naturaleza poseen los aparatos médicos.

El software que acompaña al headset tiene varias funciones. Una de ellas es detectar y calibrar todas las acciones asociadas a los pensamientos. Otra es activar y desactivar el giroscopio para poder utilizarlo como mouse, permitiéndonos mover el cursor solo con los movimientos de nuestra cabeza. Otra utilidad es que grafica los estados de calma, ansiedad, atención o aburrimiento del usuario en un plazo de 30 minutos. También posee una carita de un robot muy simpatico, que imita nuestros movimientos faciales, ya sea que pestaneamos, sonreimos,  nos enojamos o guiñamos los ojos, el robotito nos imita.

tan lee emotiv
Tan Lee, una de las creadoras del EPOC en una demostración. El robot imita sus gestos faciales.

Al principio es necesaria una calibración del software (toma 10 o 15 minutos, y se hace una sola vez por usuario), y a medida que el EPOC va “conociendo” al usuario, los movimientos se hacen mas precisos. La idea es que podemos pensar en “empujar”, y el personaje de nuestro juego dispara, o “correr”, y este sale corriendo hacia adelante. El EPOC no deja de ser un controlador de juegos, pero es uno realmente sorprendente.

El software que viene con el casco te permite asociar unos cuantos movimientos como Arriba, Abajo, Izquierda, Derecha, Empujar, Traer, Rotación Horaria y Antihoraria, Giro a Derecha e Izquierda, y Desaparecer. Cada una de estas acciones son configurables y se pueden asignar a una acción dentro de un juego. Imagínen un juego que se controle con unas pocas acciones, como Tetris (Izq, Der, Abajo) o Mario Bros (Izq, Der, Saltar, Disparar, Correr). Se puede calibrar el EPOC para que detecte esas funciones, y asignarlas a los comandos correspondientes en el juego.  En el exelentísimo trabajo gráfico hecho por un profesional simple dibujo de Paint mas abajo, a modo de ejemplo el niño piensa en la acción Empujar (Push) y esa acción está asociada al comando de “disparar” del juego, por lo que el personaje del juego dispara, tal cual se hubiese presionado dicha tecla o botón.

epoc-niño
El mismo niño de hoy pensando en PUSH, y en la compu Mario dispara su bola de fuego.

Esta tecnología de aparatos de EEG para consumidores y a precios realmente accesibles (unos u$s 300 en EEUU) tienen una gran aplicación en distintos campos, no solo en los videojuegos. Ya que podemos darle órdenes simples a una computadora solo con pensarlo, y podemos utilizar eso para controlar por ejemplo un pequeño robot (mas pequeño que Optimus Prime digamos), una silla de ruedas, un carrito, algo de domótica, etc. Y esto es realmente muy útil para personas que por algún motivo están impedidas de moverse. Imaginen una persona en silla de ruedas, que pueda controlarla solo con su pensamiento. O personas que por algún accidente han perdido total movilidad de su cuerpo. Con el EPOC y con unos meses de entrenamiento, pueden volver a comunicarse a voluntad. Pueden, haciendo uso del giroscopio y solamente con los movimientos de la cabeza y cuello, controlar el cursor del ratón, controlar un teclado en pantalla, un teclado swype, etc.

En el siguiente video pueden ver como viene en su caja el EPOC, como trae los sensores y como armarlo:

En este otro, se ve como un usuario controla un robot solo con su mente:

Aqui se ve como controlan una silla de ruedas con esta tecnología:

Espero les haya resultado interesante este artículo. Les puedo asegurar que para una persona con dificultades motrices esto puede ser bastante mas que un control para juegos.

Saludos

Gastón.

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